La nouvelle vitesse de la lumière : 61 km/h! 

États-Unis 

Tous ceux qui s'intéressent un peu à la physique savent que la lumière parcourt 300 000 kilomètres par seconde. Les plus savants précisent que sa vitesse exacte est de 299 792 458 mètres par seconde. Et les cracks ajoutent : « Dans le vide. » Car la lumière voyage plus lentement dans les liquides et les solides. C'est en exploitant cette propriété méconnue de la lumière qu'une physicienne danoise a réussi à réduire sa vitesse à... 61 kilomètres heure.

Lene Vesergaard Hau a pointé un laser sur des atomes de sodium refroidis à une température proche du zéro absolu (-273,16° C). Un milieu si froid que les atomes, pratiquement gelés, ne vibrent presque plus et n'interagissent que difficilement. Résultat de l'expérience : une lumière qui se déplaçait plus lentement qu'une voiture lancée sur une autoroute. Les chercheurs espèrent pouvoir utiliser cette découverte dans le secteur des interrupteurs optiques, en télécommunications.

Même si on savait déjà que la lumière voyage moins vite en milieu solide, la vitesse atteinte par la physicienne est infiniment plus lente. La lumière traverse l'eau à 225 000 km/seconde, le cristal à 206 000 km/s, le verre à 200 000 km/s et le diamant à 125 000 km/s.

 

Philippe Gauthier 


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